La capacidad de sentir empatía, o no, está determinada por sus genes

Los padres están acostumbrados a recibir la culpa de los defectos emocionales de sus hijos. Cuando se trata de empatía, resulta que son en parte responsables. Los científicos estudiaron la empatía de 46,861 personas que analizaron su ADN a través de la compañía de genética personalizada 23andMe y descubrieron que la genética explica una parte significativa de las diferencias en las habilidades para comprender las emociones de los demás.

Si bien estudios anteriores han descubierto que las mujeres tienden a ser más empáticas que los hombres, los investigadores no encontraron factores genéticos para explicar esto, lo que sugiere que las diferencias de género se deben al condicionamiento social o posiblemente al entorno hormonal en el útero.

Investigadores de la Universidad de Cambridge, el Instituto Pasteur, la Universidad de París Diderot en París y la compañía de genética 23andMe evaluaron la empatía en función de las puntuaciones del Cociente de Empatía (EQ) de los participantes. EQ utiliza el autoinforme para evaluar tanto la empatía cognitiva (la capacidad de comprender los pensamientos y sentimientos de los demás) como la empatía afectiva (responder a las emociones de los demás con una emoción apropiada.)

En el estudio, publicado en Translational Psychiatry el 12 de marzo, los investigadores realizaron un análisis estadístico conocido como estudios de asociación de todo el genoma para mostrar que las variaciones en la genética están vinculadas con cambios en la empatía.

Analizaron 10 millones de variantes genéticas, explica Varun Warrier, coautor del artículo e investigador postdoctoral en el Centro de Investigación sobre Autismo de la Universidad de Cambridge, y descubrieron que estas pequeñas variantes contribuyen colectivamente a alrededor del 10% de las diferencias en empatía. El efecto total de la genética en el comportamiento es probablemente mayor, alrededor del 30%, según estudios de gemelos, pero los investigadores pudieron establecer que el 10% de la variación proviene de los 10 millones de variantes genéticas específicas que estudian.

«Cualquier atributo humano es en parte genético», dice Varun Warrier. «Incluso algo como la empatía, que la mayoría de la gente podría pensar que no es genética, tiene correlaciones genéticas.»

La influencia de los genes no significa que la empatía esté fuera de nuestro control. Podría significar simplemente que a las personas con cierta predisposición genética les resulta más difícil ajustar sus niveles de empatía. «Mi hipótesis sería que a las personas genéticamente predispuestas a niveles más altos de empatía les resultaría más fácil ver señales sociales y aumentar sus niveles de empatía», dice Warrier.

Los investigadores encontraron que las mismas variantes genéticas asociadas con menos empatía también están vinculadas con un mayor riesgo de autismo. Simon Baron-Cohen, profesor de psicopatología del desarrollo en la Universidad de Cambridge y coautor del estudio, dijo en un comunicado que la investigación podría ayudar a comprender mejor el autismo. La dificultad para imaginar los pensamientos y sentimientos de los demás «puede dar lugar a una discapacidad que no es menos desafiante que otros tipos de discapacidad», agregó.

Warrier sugirió que decodificar las predisposiciones genéticas para la empatía podría ayudar a determinar si ciertas personas responden mejor a terapias particulares. La terapia cognitiva conductual, por ejemplo, tiene como objetivo mejorar las relaciones interpersonales y bien puede depender de la conciencia empática. La genética podría explicar por qué funciona mejor para algunos pacientes que para otros.

En última instancia, aunque los genes tienen un efecto considerable, no dictan estrictamente la empatía; los factores ambientales y culturales también tienen una influencia considerable. «Una gran parte parece provenir de factores no genéticos», dice Warrier. Sin embargo, dado que la crianza es un factor ambiental significativo, aquellos que desean culpar (o acreditar) a sus padres por su empatía aún tienen una excusa para hacerlo.

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