La capacité de ressentir de l’empathie – ou non – est façonnée par vos gènes

Les parents ont l’habitude d’être blâmés pour les défauts émotionnels de leurs enfants. En ce qui concerne l’empathie, il s’avère qu’ils sont en partie responsables. Les scientifiques ont étudié l’empathie de 46 861 personnes qui ont analysé leur ADN par le biais de la société de génétique personnalisée 23andMe et ont constaté que la génétique explique une grande partie des différences dans les capacités à comprendre les émotions des autres.

Alors que des études antérieures ont découvert que les femmes ont tendance à être plus empathiques que les hommes, les chercheurs n’ont trouvé aucun facteur génétique pour expliquer cela, suggérant que les différences entre les sexes sont dues au conditionnement social ou peut-être à l’environnement hormonal dans l’utérus.

Des chercheurs de l’Université de Cambridge, de l’Institut Pasteur, de l’Université Paris Diderot à Paris et de la société de génétique 23andMe ont évalué l’empathie en fonction des scores du Quotient d’empathie (EQ) des participants. EQ utilise l’auto-déclaration pour évaluer à la fois l’empathie cognitive (la capacité de comprendre les pensées et les sentiments des autres) et l’empathie affective (répondre aux émotions des autres avec une émotion appropriée.)

Dans l’étude, publiée dans Translational Psychiatry le 12 mars, les chercheurs ont effectué une analyse statistique connue sous le nom d’études d’association à l’échelle du génome pour montrer que les variations de la génétique sont liées à des changements d’empathie.

Ils ont examiné 10 millions de variantes génétiques, explique Varun Warrier, co-auteur de l’article et chercheur postdoctoral au Centre de recherche sur l’autisme de l’Université de Cambridge, et ont constaté que ces minuscules variantes contribuent collectivement à environ 10% des différences d’empathie. L’effet total de la génétique sur le comportement est probablement plus important — environ 30%, selon des études jumelles — mais les chercheurs ont pu établir que 10% de la variation provient des 10 millions de variantes génétiques spécifiques qu’ils étudient.

« Tout attribut humain est en partie génétique », explique Varun Warrier. « Même quelque chose comme l’empathie que la plupart des gens pourraient penser n’est pas génétique a des corrélats génétiques. »

L’influence des gènes ne signifie pas que l’empathie est hors de notre contrôle. Cela pourrait simplement signifier que ceux qui ont une certaine prédisposition génétique ont plus de mal à ajuster leur niveau d’empathie. « Mon hypothèse serait que les personnes génétiquement prédisposées à des niveaux d’empathie plus élevés pourraient avoir plus de facilité à voir les indices sociaux et à augmenter leur niveau d’empathie », explique Warrier.

Les chercheurs ont découvert que les mêmes variantes génétiques associées à moins d’empathie sont également liées à un risque plus élevé d’autisme. Simon Baron-Cohen, professeur de psychopathologie du développement à l’Université de Cambridge et co-auteur de l’étude, a déclaré dans un communiqué que la recherche pourrait aider à mieux comprendre l’autisme. La difficulté à imaginer les pensées et les sentiments des autres « peut donner lieu à un handicap qui n’est pas moins difficile que d’autres types de handicap », a-t-il ajouté.

Warrier a suggéré que le décodage des prédispositions génétiques à l’empathie pourrait aider à déterminer si certaines personnes répondent mieux à des thérapies particulières. La thérapie cognitivo-comportementale, par exemple, vise à améliorer les relations interpersonnelles et pourrait bien dépendre de la conscience empathique. La génétique pourrait expliquer pourquoi elle fonctionne mieux pour certains patients que pour d’autres.

En fin de compte, bien que les gènes aient un effet considérable, ils ne dictent pas strictement l’empathie; les facteurs environnementaux et culturels ont également une influence considérable. « Une grande partie semble provenir de facteurs non génétiques », explique Warrier. Pourtant, étant donné que l’éducation est un facteur environnemental important, ceux qui souhaitent blâmer (ou créditer) leurs parents de leur empathie ont toujours une excuse pour le faire.

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