Eric S. Maskin A reçu le Prix Nobel d’Économie

Après avoir reçu le Prix Nobel d’Économie le 10 décembre 2007, Eric S. Maskin, professeur Albert O. Hirschman à l’École des Sciences Sociales, est devenu le cinquième membre du Corps professoral – après Albert Einstein, Tsung-Dao Lee, Chen Ning Yang et Frank Wilczek – de l’Institute for Advanced Study à devenir lauréat du Prix Nobel. De nombreux membres affiliés à l’Institut ont également reçu le Prix Nobel, parmi lesquels John Nash, qui a reçu le Prix d’économie en 1994. L’Académie royale des Sciences de Suède a félicité Maskin pour avoir jeté les bases de la conception de mécanismes aux côtés de Leonid Hurwicz de l’Université du Minnesota et Roger B. Myerson de l’Université de Chicago. Lors des cérémonies du prix Nobel en décembre, le roi Carl X VI Gustaf de Suède a remis à Maskin le diplôme représenté ci-dessus ainsi que la médaille Nobel. Dans son discours de présentation, Jörgen Weibull, président du Comité du Prix d’économie, a cité Hurwicz, Maskin et Myerson pour avoir « permis aux économistes non seulement d’étudier les performances des institutions économiques existantes, mais aussi de suggérer comment celles-ci peuvent être améliorées et d’identifier les limites théoriques de ce qui peut être réalisé lorsque nous prenons en compte les contraintes qui émanent des incitations individuelles et de l’information privée. »En particulier, Weibull a félicité Maskin pour son « travail pionnier sur la théorie de la mise en œuvre, cette partie de la théorie de la conception des mécanismes qui traite du problème de la coexistence potentielle des équilibres inférieurs avec ceux souhaités. » Weibull reconnaissait également les nombreuses autres contributions importantes de Maskin, à la fois à la théorie pure de la conception des mécanismes et à son application à des domaines tels que les enchères, le monopole et le choix social. »

Dans son discours du banquet Nobel à Stockholm le 10 décembre 2007, Eric S. Maskin, Albert O. Professeur Hirschman à l’École des sciences sociales, a cité Robert Kennedy: « Certains hommes voient les choses telles qu’elles sont et se demandent pourquoi. Je rêve de choses qui ne l’ont jamais été et je demande pourquoi pas. »La première ligne de Kennedy, selon Maskin, décrit une économie positive, qui « explique les événements économiques qui se sont produits ou, mieux encore, prévoit ce qui va se passer. »

Mais la deuxième ligne de Kennedy, dit Maskin, « capture la partie de l’économie qui m’est la plus chère: l’économie normative, l’étude des choses qui n’ont jamais été mais qui devraient l’être. »En particulier, ce dernier décrit la conception de mécanismes, pour laquelle Maskin a reçu le Prix Sveriges Riksbank en sciences économiques en 2007 en mémoire d’Alfred Nobel, aux côtés de Leonid Hurwicz, dont le travail pionnier dans la conception de mécanismes a inspiré Maskin à devenir économiste, et Roger B. Myerson, un ancien camarade de classe à l’Université Harvard avec lequel Maskin a collaboré.

Maskin décrit la conception des mécanismes comme la partie technique de la théorie économique qui, comme Kennedy, aspire à aborder comment les choses devraient être plutôt que comment elles sont. En d’autres termes, elle inverse la direction de l’économie positive ou prédictive. « Nous commençons par les objectifs sociaux ou économiques particuliers que nous voulons atteindre, puis nous demandons: « Quels types d’institutions, de mécanismes ou de jeux pourrions-nous concevoir pour atteindre ces objectifs? » »

Au cours de plus de quatre décennies, la théorie de la conception des mécanismes a joué un rôle central dans de nombreux domaines de l’économie et de la science politique avec une application à la conception des enchères, au contrôle de la pollution, à la réglementation des services publics, à la privatisation, aux règles électorales et aux systèmes électoraux. Utilisée dans les négociations sur le travail, la fiscalité et la tarification des options d’achat d’actions, la conception de mécanismes permet d’aligner les incitations individuelles sur les résultats sociaux souhaités lorsque tout le monde n’a pas les mêmes informations ou objectifs.

Dans une récente interview accordée à la Lettre de l’Institut, Maskin a rappelé avoir été intrigué par le domaine alors naissant en tant qu’étudiant en mathématiques à l’Université Harvard dans les années 1970, lorsqu’il faisait appel à son désir d’aider à améliorer le monde.  » J’étais un produit, en quelque sorte, de la fin des années 1960 et du début des années 1970, lorsque les étudiants étaient intéressés à renverser le statu quo », a déclaré Maskin. « Je n’étais en aucun cas un révolutionnaire, mais j’ai certainement été influencé par cette façon de penser. »

Né à New York en 1950, Maskin a grandi à Alpine, dans le New Jersey, où il a fréquenté une école de trois pièces et a été attiré très tôt par la musique et les mathématiques. Sa mère était pianiste de concert et son père violoniste amateur devenu médecin. Enfant, Maskin a commencé à jouer du piano, puis est passé à la clarinette, qu’il continue de jouer aujourd’hui, y compris une performance à l’Institut en 2006. Son frère est hautboïste professionnel et cor anglais avec l’Orchestre symphonique de Charlotte.

Économiste de premier plan dont les travaux ont été largement inspirés par des chercheurs en organisation industrielle, en finance, en développement et dans d’autres domaines de l’économie et des sciences politiques, Maskin explore de nombreux domaines de la théorie économique en plus de la conception de mécanismes, y compris la théorie des jeux et la théorie des choix sociaux. Une grande partie de ses recherches actuelles porte sur la théorie de la formation de coalitions, comparant différents systèmes de vote, la théorie des jeux répétés et les avantages et les inconvénients des droits de propriété intellectuelle.

Maskin a rejoint la Faculté de l’École des sciences sociales de l’Institut en 2000, après quinze ans en tant que professeur à l’Université Harvard, où il a obtenu son A.B., A.M. et Ph.D. Avant sa nomination à Harvard, Maskin a enseigné au M.I.T. de 1977 à 1984, où il a donné la première classe du département d’économie sur la théorie des jeux.

Étudiant à Harvard au début des années 1970, Maskin s’est égaré, presque par hasard, dans un cours d’économie de l’information enseigné par Kenneth Arrow. Aujourd’hui, Maskin décrit le cours comme une influence déterminante dans sa décision de devenir économiste. « Une grande partie du cours a été consacrée aux travaux de Leo Hurwicz et à la théorie de la conception des mécanismes », a déclaré Maskin.  » J’ai trouvé ça vraiment excitant. J’ai aimé le fait que c’était rigoureuxthat c’est-à-dire que tous les concepts étaient soigneusement, en fait, définis mathématiquement et les arguments étaient souvent assez beaux et sophistiqués. Dans le même temps, le contenu semblait socialement très pertinent. Je sentais que c’était important. »

Alors que les origines de la pensée de la conception des mécanismes remontent au XIXe siècle, la théorie moderne est en grande partie née d’un débat datant des années 1930 entre Oskar Lange et Abba Lerner d’une part et Friedrich von Hayek et Ludwig von Mises d’autre part. « Lange et Lerner ont avancé l’idée que la planification centrale, du moins potentiellement, pourrait reproduire les marchés et peut-être même les surpasser en corrigeant les défaillances du marché », a expliqué Maskin. « De l’autre côté, von Hayek et von Mises étaient très sceptiques à l’idée que la planification centrale puisse jamais bien fonctionner. »

Le débat portait sur des termes – tels que centralisation, décentralisation, économie de commandement et économie de marché – qui n’étaient pas suffisamment définis à l’époque. Hurwicz a été le premier à donner des définitions sans ambiguïté pour tous les concepts importants qui ont surgi dans ce débat, selon Maskin, et il a également ouvert la voie en montrant comment des outils techniques, tels que la théorie des jeux et la programmation mathématique, pouvaient apporter des réponses aux questions posées par le débat.

Fasciné par les idées de Hurwicz sur la création de mécanismes pour atteindre des objectifs sociaux, Maskin a eu du mal à répondre aux questions suivantes: « Quand pouvons-nous mettre en œuvre des objectifs sociaux? S’ils sont réalisables, quels mécanismes feront l’affaire? Et enfin, quels objectifs sociaux ne sont pas réalisables? »

Au milieu des années 1970, Maskin est arrivé à un concept clé pour une mise en œuvre à un niveau très général. En reconnaissant son travail avec le Prix Nobel d’économie, l’Académie suédoise a distingué un article, « Équilibre de Nash et Optimalité du bien-être », qui a identifié une propriété des objectifs sociaux appelée « monotonicité » comme nécessaire et presque suffisante pour leur mise en œuvre. « Si un objectif social viole la monotonie, aucun mécanisme ne peut le mettre en œuvre », a déclaré Maskin. « Mais s’il satisfait à la monotonie, à condition qu’une autre condition (faible) tienne, des mécanismes de mise en œuvre existeront. En effet, l’article montre comment vous pouvez réellement concevoir de tels mécanismes. »

Copyright © Fondation Nobel 2007; Artiste : Ulla Kraitz; Calligraphe : Annika Rücker; Reproduction photographique : Fredrika Berghult

Maskin a présenté l’article pour la première fois lors de l’atelier d’été de la Société d’économétrie à Paris en juin 1977. Son impact sur le terrain a été immédiat et profond, à tel point qu’il a retardé sa publication jusqu’en 1999, date à laquelle il est apparu dans la Revue des études économiques.  » Les gens étaient intéressés parce que la conception des mécanismes était un sujet brûlant « , se souvient Maskin. « Les travaux précédents portaient sur des objectifs sociaux particuliers et demandaient: « Cet objectif social particulier peut-il être mis en œuvre? »Maintenant, je donnais une réponse générale qui s’appliquerait à n’importe quel objectif social. »

Dans le débat sur l’économie planifiée contre le libre marché entre Lange et Lerner et von Hayek et von Mises, la conception des mécanismes offre une perspective plus large. « Je pense que le consensus actuel dans la profession économique est que pour certains types de biens, vous ne pouvez pas vraiment battre les marchés libres, mais ces biens ont tendance à être des biens privés que les citoyens consomment », a déclaré Maskin. « Pour les biens publics, comme l’air pur ou la sécurité nationale ou un climat stable, il existe de bonnes raisons théoriques pour lesquelles les marchés ne fonctionneront pas bien. Pour ces biens, il faut trouver des mécanismes alternatifs — qui n’impliquent pas nécessairement une planification centrale — et c’est cet impératif, je pense, qui a inspiré Leo Hurwicz. »

À un niveau de base, la théorie de la conception des mécanismes utilise des outils théoriques du jeu pour rendre la vérité et l’honnêteté compatibles avec les incitations individuelles. « Ce n’est pas que les gens sont fondamentalement mensongers. Il y a en fait beaucoup de preuves qui suggèrent qu’ils sont remarquablement honnêtes, mais malheureusement, nous ne pouvons souvent pas compter sur l’honnêteté en matière économique « , a déclaré Maskin. « Surtout lorsque les enjeux sont élevés, les gens seront incités à exagérer dans un sens ou dans un autre, à surestimer ou à sous-estimer. Le défi consiste à trouver des mécanismes qui éliminent l’incitation à se tromper. »

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